Devon & Cornwall

Sir Francis Drake

Sir Francis Drake (vers 1540-1596) est le 1er Anglais qui ait naviguait tout autour de la Terre; il fut anobli par Elisabéth Ire en 1580. 4 ans plus tard, il introduisit dans le pays le tabac et la pomme de terre, après avoir ramené chez eux 190 colons qui avaient tenté de s'établir en Virginie (USA). Pour nombre de ses contemporains, Drake n'était cependant guère plus qu'un aventurier opportuniste, qui devait sa renommée à des exploits suspects, proches de la piraterie. L'Espagne catholique était alors l'ennemi public n°1, et Drake recouvra la faveur de la reine et du peuple en jouant un rôle important dans la victoire anglaise sur l'Invincible Armada.

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Morwellham Quay

Morwellham Quay, longtemps abandonné, a connu un regain d'intérêt dans les années 70, quand les membres d'une association locale ont entrepris de restaurer les cottages abandonnés, l'école, les fermes, le quai et les anciennes mines de cuivre dans leur état du XIXe siècle.

Aujourd'hui, on y trouve un ensemble d'archéologie industrielle très complet, où le visiteur peut passer la journée entière à partager les activités d'un village du siècle dernier. Des habitants du village, en costumes d'époque, donnent toutes sortes d'explications qui rendent ce musée particulièrement vivant. Les visiteurs peuvent mettre la main à la pâte, assister à une leçon dans l'école, prendre part à des jeux typiques du siècle dernier ou même revêtir les longues jupes à cerceaux, les bonnets, les vestes et les hauts-de-forme de l'époque. Les habitants du village connaissent une foule de détails sur la vie quotidienne d'autrefois dans cette petite commuanuté minière.

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Cotehele

Les bois qui l'entourent et la présence de la rivière font du domaine de Cotehele un endroit particulièrement agréable où passer la journée. Loin de la civilisation, perdu dans un massif forestier en pleines Cornouailles, Cotehele est resté en sommeil pendant près de 500 ans. La demeure a été construite entre 1489 et 1520; c'est un exemple très bien conservé des maisons de cette époque, ordonnées autour de plusieurs cours, avec une magnifique salle cenrale, des cuisines, une chapelle et un ensemble de pièces privées. Le côté enchanteur de la demeure est encore renforcé par les jardins en terrasses qui la bordent à l'est. un tunnel conduit le visiteur à d'autres jardins exubérants. Le sentier qui les traverse passe près d'un beau pigeonnier médiéval couronné d'un dôme et mène au quai où l'on embarquait autrefois la chaux et le chardon. Dans le domaine se trouvent aussi un village, avec un petit musée maritime, avec un petit musée maritime, des moulins en état de marche, d'anciens fours à chaux et tout un équipement industriel datant du XIXe siècle. La rivière présente de très beaux paysages.

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Buckland Abbey

Fondée en 1278 par des moines cisterciens, l'abbaye de Buckland a été transformée en simple demeure de particuliers après la dissolution des ordres monastiques; Drake y vécut de 1581 à sa mort en 1596. Une partie de la maison est consacrée à Drake et à son époque, évoqués par des peintures, des cartes et d es souvenirs divers.

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Plymouth

L'ancien petit port d'où sont partis Drake, Raleigh, Cook et Darwin est aujourd'hui une cité importante. La vieille ville s'organise autour du Hoe, un petit terrain planté de gazon où Sir Francis Drake, dit-on, aurait calmement terminé sa partie de boules alors que l'Invincible Armada apoprochait de la côte. Aujourd'hui, le Hoe est un parc très agréable où se dressent de nombreux monuments élevés à de grands capitaines de la marine anglaise. Jouxtant le parc se trouvent la Royal Citadel construite par Charles II vers 1660 pour protéger le port, et un très bel aquarium. Le Plymouth Dome est l'une des principales attractions de la ville. Le passé et le présent de la cité y sont évoqués grâce aux technologies de pointe. On y découvre aussi la retransmission par satellite des images météorologiques et les écrans radar. Tout près de là, le Mayflower Stone and Steps marque l'endroit où ont embarqué en 1620 les 1ers émigrants anglais partis coloniser le Nouveau Monde.

Aux environs

Une promenade en bateau permet de découvrir l'ancien complexe portuaire de Plymouth, où, depuis l'époque des guerres napoléoniennes, on construit et équipe des navires de guerre et des sous-marins. On y admire aussi de superbes panoramas et de beaux jardins, comme le Mount Edgcumbe Park, semés tout le long de la côte.

À l'est de la ville, Saltram House, belle demeure du XVIIIe siècle, comprend 2 pièces splendides, décorées par Adam. On y verra aussi des oeuvres de Joshua Reynolds.

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Burgh Island

Une courte promenade à marée basse permet de retrouver ici toute l'atmosphère des années 20 et 30. En 1929, le millionnaire Archibald Nettlefold fit construire le luxueux Burgh Island Hotel. Créé dans le style Art déco avec une piscine d'eau de mer creusée dans le rocher, ce palace a été fréquenté notamment par le duc de Windsor et Agatha Christie. Aujourd'hui restauré, il offre un très bel exemple de la fastueuse décoration intérieure des palaces au début du siècle. Sur l'île, on peut visiter aussi un charmant village et Pilchard Inn, une auberge de 1336 qui serait hantée par le fantôme d'un contrebandier.

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Buckfastleigh

Cette ville commerçante, aux confins du Dartmoor est dominée par Buckfast Abbey. La 1re abbaye, fondée à l'époque des Normands, tomba en ruine après la dissolution des ordres monastiques; ce n'est qu'en 1882 qu'un petit groupe de bénédictins français y construisit de nouveaux bâtiments. La construction de l'abbaye fut achevée en 1938. Elle accueille aujourd'hui une communauté nombreuse. Les mosaïques et les vitraux sont aussi l'oeuvre des moines. Tout près se trouvent Nuckfast Butterfly Farm and Otter Sanctuary, ferme où sont élevés des papillons et réserve où les loutres sont protégées, et le terminus des trains à vapeur du South Devon Steam Railway, qui rejoint Totnes en haletant tout le long de la vallée. 

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Totnes

Totnes, avec son château normand, est situé au bout de la partie navigable de la Dart. Entre la ville et le château se trouve High street, bordée de maisons élisabéthaines. Eastgate, une porte vestige des remparts médiévaux, barre la rue. Le musée local, Totnes Elizabethan Museum, évoque la ville à son apogée, au XVIe siècle; une des salles est consacrée au mathématicien Charles Babbage (1791-1871), considéré comme un pionnier de l'informatique. À voir aussi, le Guildhall (hôtel de ville) médiéval et l'église, au jubé doré délicatement sculpté. Le mardi, tout l'été, les vendeurs du marché portent des costumes élisabétains.

Aux environs

Non loin au nord de Totnes, Dartington Hall possède 10 ha de beaux jardins. La célèbre école de musique de la ville donne des concerts dans une salle du XIVe siècle, le Great Hall.

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Dartmouth

C'est au Royal Naval College, haut perché sur une falaise dominant la Dart, que se déroule depuis 1905 l'instruction des officiers de la Marine anglaise. Bien avant cette date, Darmouth était un port important, d'où leva l'ancre la flotte anglaise partant pour les 2e et 3e croisades.

Des maisons du XVIIIe siècle s'alignent sur le quai pavé de Bayards Cove; Butterwalk est bordé de bâtiments XVIIe ornés de bois sculpté; au n°6 se trouve le Dartmouth Museum. Au sud, Dartmouth Castle est un pittoresque château.

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Torbay

Torquay, Paignton et Brixham forment aujourd'hui une seule et même ville balnéaire baignée par les eaux de Torbay. La douceur de son climat, ses jardins subtropicaux et ses grands hôtels du siècle dernier ont valu à la région le surnom de Riviera anglaise. Torbay a connu son apogée au début du XIXe siècle, notamment durant les guerres napoléoniennes; elle étati fréquentée par tous les Anglais fortunés, car se rendre en villégiature sur le continent n'était alors ni patriotique ni prudent. Aujourd'hui, Torquay est une ville balnéaire importante et très vivante.

Torre Abbey inclut les vestiges d'un monastère fondé en 1196 et transformé aujourd'hui en galerie d'art. Dans une très belle grange furent enfermés les soldats de l'Invicible Armada capturés en 15883. Le musée de Torquay (Torquay Museum) est consacré à l'histoire naturelle et à l'archéologie, avec des objets trouvés lors des fouilles menées aux Kents Cavern Showcaves, dans les faubourgs de la ville. Ce site préhistorique est l'un des plus importants d'Angleterre; dans ces grottes spectaculaires est évoquée la vie des hommes et des animaux qui vivaient ici il y a 350 000 ans.

La ville miniature du Babbacombe Model Village se trouve au nord de Torquay; à environ 1,5 km à l'intérieur des terres, on rencontre le charmant village de Cockington. Un circuit en calèche permet de voir son beau manoir Tudor, l'église, les chaumière et une forge.

Le zoo de Paignton explique tout aux enfants sur la vie sauvage; de là, un train à vapeur permet de visiter Dartmouth.

En continuant vers le sud depuis Paignton, on arrive à Brixham qui était autrefois le plus important port de pêche du pays.

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