Exeter

Aux environs

Au sud d'Exeter sur l'A376 se trouve A La Ronde, une étrange maison à 16 côtés construite en 1796 pour 2 soeurs qui la décorèrent de coquillages et de souvenirs rapportés de leurs voyages.

Plus à l'est, la ville de Regency de Sidmouth est abritée dans une baie. Ses bâtiments les plus anciens remontent aux années 1820; la ville était alors une station balnéaire très en vogue. Les chaumières y côtoient les villas édouardiennes; de belles maisons s'alignent sur le front de mer. En été, la ville accueille un festival international des arts traditionnels.

Au nord de Sidmouth se trouve la magnifique église d'Ottery St Mary. Construite entre 1338 et 1342 par l'évêque Grandisson, c'est une réplique à échelle réduite de la cathédrale d'Exeter. Dans le cimetière, une plaque rappelle que le poète anglais Samuel Taylor Coleridge est né dans la ville en 1772.

Tout près de là, se situe le village de Honiton, où l'on fabrique depuis l'époque élisabéthaine une dentelle délicate.

Plus au nord, juste après la M5, Killerton accueille la collection de vêtements anciens du National Trust; des scènes illustrent la mode et l'art de vivre de l'aristocratie du XVIIIe siècle à nos jours.

Plus au nord, près de Tiverton, se trouve Knightshayes Court, une demeure néogothique du XIXe siècle aux jardins magnifiques.

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Royal Albert Memorial Museum and Art Gallery

Les collections de ce musée sont très variées. Elles vont des vestiges d'époque romaine à une galerie d'animaux empaillés, en passant par l'art extrême-oriental et une section ethnographique très intéressante. L'argenterie et l'horlogerie sont 2 sections particulièrement riches.

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St Nicholas Priory

Le bâtiment qui fut construit au XIIe siècle a conservé plusieurs pièces et éléments d'origine. Ceux-ci permettent de reconstituer la fascinante histoire de cet austère monastère qui servit sous les Tudors de résidence à des marchands fortunés et abrite aujourd'hui 5 locaux commerciaux.

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Passages souterrains

Près du centre-ville se trouvent les vestiges du système qui alimentait la ville en eau au Moyen Âge. Une visite guidée explique comment aux XIVe et XVe siècles on a construit des tunnels de pierre en pente très douce pour acheminer l'eau des sources avoisinantes.

Cathedral Church of St Peter

La cathédrale d'Exeter est l'une des plus belles d'Angleterre. Les 2 tours sont normandes, mais elle date pour la plus grande partie du XIIIe siècle. Son style orné d'une très grande richesse est illustré par les motifs tournoyants de la grande rosace centrale.

La façade, décorée de statues de pierre, ressemble à une vaste salle d'audience où seraient assemblés, assis sous un dais, des 100aines de chevaliers et de nobles. À l'intérieur, la voûte gothique, ponctuée çà et là de motifs sculptés peints de vouleurs vives, est d'une homogénéité remarquable. Le choeur abrite de nombreuses tombes parmi lesquelles celle de Walter de Stapledon (1261-1326), trésorier d'Edouard II, tué lors d'une émeute à Londres. Stapledon a réuni presque tout l'argent nécessaire à la construction de cette cathédrale et du collège d'Exeter à Oxford.

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Découverte

L'enceinte de la cathédrale d'Exeter englobe de vastes pelouses où la foule se presse tout l'été pour écouter des musiciens ambulants. Les bâtiments de l'enceinte juxtaposent harmonieusement plusieurs styles architecturaux. L'un des plus beaux est Mol's Coffee House, d'époque élisabéthaine. Parmi les autres constructions anciennes qui ont échappé aux bombardements de la 2e Guerre mondiale, on peut citer le Guildhall (hôtel de ville) de 1330, dans High Street, Custom House, construite en 1681 près du quai, et Rougement House, une élégante maison du XVIIIe siècle qui se dresse tout près des vestiges d'un château normand bâti par Guillaume le Conquérant.

La zone portuaire est devenue très touristique; tous les entrepôts du début du XIXe siècle ont été convertis en boutiques, magasins d'antiquités ou cafés. Sur le port, on peut louer des bateaux pour remonter le canal. Le quay House Interpretation Centre, ouvert d'avril à octobre, présente l'histoire de la ville.

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