Highlands

Kintyre

La longue péninsule de Kintyre s'étend au sud-ouest de Glasgow et commande de superbes panoramas des îles de Gigha, Islay et Jura. Inauguré en 1801, le Crinan Canal est une ravissante voie navigable intérieure longue de 14 km et de nombreux bateaux de plaisance se pressent en été devant ses 15 écluses. La ville de Tarbert, dont le nom signifie "isthme" en gaélique, occupe l'étroite bande de terre qui relie la péninsule au reste de l'Argyll. C'est le roi viking Magnus Barfud qui le 1er la franchit avec son drakkar en 1198; un traité lui accordait tout le territoire qu'il pourrait contourner en bateau.

Au sud de Campbeltown, la B842 continue jusqu'au cap appelé Mull of Kintyre, un nom que Paul McCartney rendit célèbre en adaptant un morceau de cornemuse traditionnel portant ce titre. À l'ouest, vers l'Irlande, se trouve l'îlot de Rathlin où Robert Bruce se replia et apprit la patience dans sa lutte contre les Anglais.

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Islay

La plus méridionale des Western Isles possède 8 distilleries. Elles produisent des "pure malt" au fort parfum de tourbe, commel e Lagavulin ou le Laphroaig, qui ont une réputation méritée. La plus ancienne des distilleries se trouve dans le village georgien de Bowmore, dont l'église fut construite sur un plan circulaire afin, dit-on, de ne laisser au diable aucun recoin où se cacher.

À Port Charlotte, le Museum of Islay Life rassemble une riche documentation sur l'histoire naturelle et sociale de l'île. À 11 km à l'est de Port Ellen se dresse la Kildalton Cross (VIIIe s.) sculptée de scènes de l'Ancien Testament, l'une des plus belles croix celtiques de GB. Autre site archéologique d'intérêt, Finlaggan, l'ancienne forteresse des Lords of the Isles, anciens rois des Gaëls, est en cours d'excavation. La réserve naturelle de Gruinart permet d'observer les nombreux oiseaux de mer qui nichent le long des plages d'Islay.

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Jura

La seule route de cette île montagneuse et désolée relie l'unique village, Craighouse, à l'embarcadère des ferries pour Islay. Bien que la circulation à pied soit limitée d'août à octobre pendant la saison de la chasse au cerf, Jura offre de superbes itinéraires de randonnée, notamment sur les pentes de ses 3 principaux sommets, les Paps of Jura qui culminent à 784 m au Beinn an Oir.

Au large de la pointe nord de l'île se creusent les fameux tourbillons de Corryvreckan. Venu à Jura, travailler à son dernier roman, 1984, l'écrivain George Orwell faillit s'y noyer en 1946. Selon une légende, le prince Breackan tenta, pour gagner la main de l'élue de son coeur, de maintenir son bateau au centre du tourbillon pendant 3 jours. Des cordages renforcés par des cheveux de jeunes vierges lui servaient d'amarres. Un seul rompit, causant la mort du prince; il contenait les cheveux d'une infidèle.

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Crarae Garden

Considéré par beaucoup comme le plus séduisant des jardins de l'ouest des Highlands, le Crarae Garden fut créé dans les années 1920 par Lady Grace Campbell. C'est son neveu, l'explorateur Reginald Farrer, qui rapporta du Tibet les spécimens à l'origine de sa collection de plantes exotiques. Dans un décor évoquant un ravin de haute montagne, rhododendrons himalayens et espèces végétales originaires de Tasmanie, de Nouvelle-Zélande et d'Amérique du Nord profitent d'un climat humide, tempéré par l'influence du Gulf Stream. De nombreux collectionneurs continuent à enrichir ce jardin, particulièrement beau au printemps et au début de l'été.

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Auchindrain Museum

Le 1er musée en plein air inauguré en Ecosse entretient le souvenir d'une forme d'organisation rurale très répandue dansl es Highlands jusqu'à la fin du XIXe siècle: les communautés agricoles. Constitué d'une 20aines de chaumières réunissant pour la plupart sous un même toit étable et espaces d'habitation, Auchindrain resta exploité jusqu'en 1962. Les visiteurs découvrent des méthodes de travail liées à une agriculture de subsistance aujourd'hui révolue, et le décor quotidien, avec ses lits clos, d'une vie simple dont une tradition ancestrale fixait les relations à la terre et à la propriété.

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Inveraray Castle

Sur le site d'un château du XVe siècle dont subsistent des ruines, Roger Morris et William dam construisirent en 1745 ce palais néogothique, demeure des chefs du clan Campbell, ducs d'Argyll depuis 1701. Les tours d'angle à toiture conique furent ajoutées en 1877 après un incendie. Conçue à la du XVIIIe siècle par l'architecte Robert Mylne, la superbe décoration intérieure sert d'écrin à une riche collection de porcelaines orientales et européennes, de meubles Regency et d'oeuvres de Ramsay, Gainsborough et Raeburn. Dans l'Armoury Hall sont exposées les armes qui servirent aux Campbell à combattre les jacobites. Dans les écuries, le Combined Operations Museum rend hommage aux 250 000 soldats alliés qui s'entraînèrent ici pendant la dernière guerre.

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Loch Awe

Le plus long (40 km) des lacs d'Ecosse s'étend au fond d'une vallée glaciaire du sud-ouest des Highlands. À quelques kilomètres au nord du village de Lochawe se dressent les vestiges de Kilchurn Castle (XVe siècle), abandonné après qu'il eut été frappé par la foudre au XVIIIe siècle. Les ruines paraissent minuscules au pied du Ben Cruachan, dont on atteint le sommet par l'étroit col de Brander où Robert Bruce combattit le clan MacDougal en 1308. Depuis l'A85, un tunnel conduit à la Cruachan Power Station, centrale électrique installée au coeur de la montagne. Près du village de Taynuilt, à Bonawe, le Lorn Furnace ("Four abandonné") témoigne de l'époque où l'industrie de la fonderie entraîna la destruction d'une grande partie des forêts.

Signalés, des cairns préhistoriques jalonnent l'A816 entre artin et Dunadd Fort, colline fortifiée où les Scots venus d'Irlande établirent leur capitale au VIe siècle.

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Mull

La plupart des routes de cette île à la beauté sauvage suivent sa côte découpée, offrant de larges panoramas. Depuis Craignure, un petit train dessert Torosay Castle. Une allée bordée de statues traverse les jardins de cette demeure du XIXe siècle décorée de meubles et de peintures d'époque. À quelques kilomètres à l'est, Duart Castle, résidence du clan Maclean, se dresse sur un promontoire. La visite permet de découvrir la salle de banquet et les appartements du donjon du XIIIe siècle. Dans ses cachots croupirent les marins d'un galion de l'Invincible Armada coulé à quai par Donald Maclean en 1588.

Aux environs

Depuis Fionnphort, un ferry dessert Iona où les ruines de 2 abbayes rappellent que saint Columba fonda ici le 1er monastère d'Ecosse en 563. Au nord, l'îlot de Staffa abrite la grotte de Fingal.

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Oban

Situé sur le Firth of lorne, ce petit port touristique d'où partent les ferries pour les îles de Mull, de Barra et de South Uist commande une vue superbe sur la côte de l'ARgyll. Imitation inachevée du Colisée, la McCaig's Tower, entreprise en 1897 par un banquier pour lutter contre le chômage, domine la ville. Le monument manque d'intérêt esthétique, mais le panorama marin qu'offre le site justifie les 10 mn d'escalade nécessaire pour l'atteindre. Dans le centre-ville, vous pourrez assister à la fabrication de verre soufflé, de céramique et de whisky. La distillerie d'Oban produit un "pure malt" réputé. À World in Miniature présente une remarquable collection de maisons de poupée, dont certaines ont un ameublement dessiné par Charles Rennie Mackintosh.

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Le massacre de Glencoe

En 1692, le chef des MacDonald de Glencoe prêta avec 5 jours de retard le serment d'allégeance à Guillaume III. Le gouvernement prit prétexte de ce délai pour exterminer ce nid de partisans jacobites. Pendant 10 jours, les MacDonalds reçurent les 130 soldats de Robert Campbell, mais à l'aube du 13 février ceux-ci s'abattirent par surprise sur leurs hôtes, massacrant 38 membres du clan. Nombre de ceux qui s'étaient réfugiés en montagne ne purent résister aux rigueurs de l'hiver. La tuerie provoqua un véritable scandale politique, mais il fallut attendre 3 ans avant les 1res réprimandes officielles.

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