Ironbridge

Le pont d'Ironbridge

Abraham Darby III (petit-fils d'Abraham Ier) construisit sur la Severn le 1er pont métallique du monde en 1779, révolutionnant ainsi les techniques de l'époque. Le bureau de péage, sur la rive sud, en raconte la construction.

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Blists Hill Museum

Ce musée en plein air reconstitue la vie quotidienne à Ironbridge Gorge telle qu'il y a 100 ans. Un ensemble de bâtiments du XIXe siècle (habitations, église, école, etc.) a été reconstruit sur les 20 ha de Blists Hill, mine de charbon qui alimentait les hauts fourneaux de la Gorge. Des figurants en costume refont les festes d'autrefois, par exemple ceux des forgerons. On peut échanger son argent contre de la monnaie ancienne pour faire ses courses chez le boulanger ou prendre un verre au pub du coin. La pièce maîtresse est une fonderie complète qui fonctionne encore, et l'une des plus spectaculaires est le plan incliné couvert de paille utilisé pour faire franchir aux péniches les dénivellations du canal. On voit aussi des machines à vapeur, un bourrelier, un médecin, un pharmacien, un fabricant de chandelles et une confiserie.

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Coalport China Museum

Au milieu du XIXe siècle, Coalport Works était l'une des plus grandes usines de porcelaine de GB, spécialisée dans la belle vaisselle. La Coalport Company, qui fabrique encore aujourd'hui de la porcelaine, a été transférée depuis longtemps pour Stoke-on-Trent. Les ateliers ont été transformés en un musée où l'on peut voir les étapes de fabrication, parmi lesquelles le moulage, la peinture et l'émaillage. L'un des fours verticaux abrite une superbe collection de porcelaine du XIXe siècle.

Non loin de là se trouve le Tar Tunnel, gisement de bitume naturel découvert au XVIIIe siècle à 110 m sous terre. À une époque, on en extrayait 20 500 litres par semaine. Une partie du tunnel est encore accessible.

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Jackfield Tile Museum

L'industrie de la céramique est implantée dans la région depuis le XVIIe siècle, mais ce n'est qu'avec le goût victorien pour les carreaux décoratifs que Jackfield se fit connaître. 2 usines de céramique, Maw et Craven Dunhill, transformaient l'argile extraite non loin de là en céramique aux décors variés. Des dessinateurs de talent composèrent quantité de motifs. Le Jackfield The Museum de l'ancienne usine Craven Dunhill conserve une collection de carrelages et de frises murales des années 1850 à 1960. On peut aussi observer des démonstrations de techniques traditionnelles, avec un four à biscuit et les ateliers de décoration.

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Museum of the River

Dans ce bâtiment victorien aux allures de château était entreposée la production des usines sidérurgiques qui devait être embarquée à bord des péniches naviguant sur la Severn. Le Museum of the River, installé dans cet entrepôt, raconte l'histoire de la Severn et des industries de l'eau. Avant l'arrivée du chemin de fer au milieu du XIXe siècel, la Severn était la principale voie de transport des marchandises. Son débit était irrégulier: tantôt à sec, tantôt à crue, elle était difficilement navigable; dans les années 1890, le trafic avait été interrompu. La pièce maîtresse du musée est une maquette de 12 m de haut de la Gorge telle qu'elle devait être en 1796, avec les fonderies, les chalands et les villages en construction.

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Museum of Iron

Ce musée remarquable retrace l'histoire de l'acier et des hommes qui le fabriquaient. La découverte par Abraham Darby Ier du procédé de fonte au coke permit une production de masse, ouvrant la voie de l'industrialisation. Son 1er haut fourneau est la pièce maîtresse du musée.

L'un des thèmes du musée est l'histoire des Darby, famille de quakers qui eut une grande inluence sur la localité de Coalbrookdale. Les conditions de travail et de vie des ouvriers, qui travaillaient parfois 24 heures d'affilée, sont aussi décrites. C'est Ironbridge qui produisit les 1res roues en fer et les 1ers cylindres de la 1re machine à vapeur. Parmi les produits de la Coalbrookdale Company exposés, une locomotive restaurée et des statues en fonte, dont beaucoup furent commandées pour l'exposition universelle de 1851.

L'une des demeures de la famille Darby se trouve à Coalbrookdale, le village voisin: Rosehill House, meublée dans le style victorien.

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