Les Downs

Royal Tunbridge Wells

En 1606, on découvrit ici des sources d'eau minérale. Grâce au patronage de la famille royale, la ville devint une station thermale très en vogue aux XVIIe et XVIIIe siècles.

Aux environs

Tout près se trouve Penshurst Place, un très joli manoir médiéval (1re moitié du XIVe siècle). Le grand salon a 18 m de hauteur sous plafond.

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Charles Dickens (1812-1870)

Charles Dickens (1812-1870) est aujourd'hui encore un auteur très populaire. L'écrivain naquit à Portsmouth, mais dès 1817 ses parents partirent s'isntaller à Chatham. Plus tard, Dickens vécut à Londres, mais il garda toute sa vie des liens étroits avec la région; il prenait ses vacances à Droadstairs, au sud de Margate - C'est là qu'il écrivit David Copperfield -, et passa les dernières années de sa vie à Gad's Hill, près de Rochester.

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Hever Castle

Dans ce petit château entouré de douves a vécu Anne Boleyn, une des femmes du roi Henri VIII, exécutée pour adultère. Elle y passa une partie de sa jeunesse; lorsqu'il résidait à Leeds Castle, le roi venait souvent lui rendre visite. En 1903, William Waldorf Astor acquit le domaine qu'il entreprit de restaurer ; il fit construire alentourun petit village néo-Tudor pour loger ses domestiques et ses invités. Le porche et les douves sont du XIIIe siècle.

Aux environs

Au nord-ouest de Hever se trouve Chartwell, la maison de Winston Churchill. Elle a conservé le mobilier que l'homme d'Etat a connu. Pour se détendre, il restaurait sa maison. Quelques-uns de ses tableaux sont exposés.

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Knole

Cette immense demeure Tudor est l'une des plus belles d'Angleterre. Elle fut construite à la fin du XVe siècle sur les fondations d'une habitations d'une habitation plus ancienne. Propriété de Thomas Cranmer, archevêque de Canterbury, le domaine fut réquisitionné par Henri VIII quand il décida de saisir les biens de l'Eglise. Plus tard, la reine Elisabeth Ire l'offrit à son cousin, Thomas Sackville; ses descendants y habitent encore. Si la décoration intérieure de Knole est remarquable, c'est le mobilier qui est le plus extraordinaire, en particulière le splendide lit d'apparat de Jacques II et une rarissime coiffeuse en argent massif avec ses chandeliers et son miroir. Plus de 400 ha de parc et de jardins entourent la demeure.

Aux environs

À l'est de Knole se trouve l'un des plus beaux exemples de l'architecture médiévale anglaise, Ightham Mote, petit manoir de pierre et de bois cerné de douves, disposé autour d'une cour centrale.

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Rochester

À l'embouchure de la Medway, les villes de Rochester, Chatham et Gillingham ont tous les 3 un riche passé maritime, Rochester, détient une position stratégique entre Londres et Douvres.

Le château de Rochester a le plus haut donjon normand d'Angleterre, avec une superbe vue sur la vallée de la Medway. Les remparts médiévaux de la ville, qui suivent le tracé des anciennes fortifications romaines, sont encore visibles quand on se trouve dans High Street; la cathédrale, construite en 1088, abrite des fresques dans un état de conservation remarquable.

Aux environs

L'Historic Dockyard de Chatham est aujourd'hui un musée de la constuction navale. Le Fort Amherst fut construit en 1756 pour protéger les chantiers navals et l'embouchure de la rivière; 1 800 m de tunnels y ont été creusés par les prisonniers des guerres napoléoniennes.

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Leeds Castle

Le château de Leeds est souvent considéré commel e plus beau d'Angleterre. Commencé au début du XIIe siècle, il fut sans cesse remanié au cours des siècles, les dernières transformations datant des années 30. Le château fut offert en 1278 au roi Edouard Ier par un courtisan qui cherchait à s'attirer sa faveur.

Henri VIII y séjourna fréquemment pour échapper à la peste qui sévissait à Londres. En 1552, Edouard VI offrit le château à Sir Anthony Saint Léger qui l'avait aidé à pacifier l'Irlande. Les jardins, dessinés par Capability Brown, comportant un labyrinthe végétal.

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Canterbury

Occupant une position clé entre Londres et Douvres, Canterbury était déjà une ville romaine importante. En 597, saint Augustin, envoyé par le pape pour convertir le pays au christianisme, arriva dans la ville, qui devint la capitale de l'Eglise chrétienne d'Angleterre.

La construction de la cathédrale et l'assassinat de Thomas Becket assurèrent sa position de grand centre religieux.

Tout près des ruines de St Augustine's Abbey, détruite lors de la Dissolution, se dresse St Martin's Church, l'une des plus anciennes d'Angleterre. Saint Augustin y a souvent officié.

Les collections d'armures et d'armes anciennes du West Gate Museum sont installées dans un corps de garde de 1381.

Le bâtiment du XIIe siècle où l'on soignait les prêtres indigents accueille un musée consacré au rayonnement de Canterbury, le Canterbury Heritage Museum.

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Margate

Margate a toujours été la plus animée des 3 stations balnéaires (les autres sont Ramsgate et Broadstairs) que comprend l'île de Thane. En bateau à vapeur à l'époque victorienne, ou aujourd'hui en train, c'est depuis longtemps une des destinations préférées des Londoniens qui viennent y passer la journée. La ville possède plusieurs parcs d'attractions.

Aux environs

Au sud se trouve Quex House, une gentilhommière du XIXe siècle. Dans le domaine, un musée présente une belle collection d'art d'Afrique et d'Orient, et des dioramas exceptionnels sur la vie sauvage des tropiques.

À l'ouest, une église saxonne construite sur les ruines du fort romain de Reculver. Les 2 tours jumelles, les 2 Soeurs (2 Sisters), sont un jout du XIIe siècle; elles servaient de repère aux navigateurs, ce qui les a sauvées de la destruction. Autour de l'église s'étend aujourd'hui un vaste parc, balayé par les vents.

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Douvres

Douvres et Folkestone sont les 2 ports par lesquels arrivent en Angleterre les touristes venus du continent. C'est ici aussi que débouche le tunnel sous la Manche. La position de Douvres, face à l'Europe, et son vaste port ouvert sur la Mancheont toujours conféré à la ville un rôle capital dans la protection du pays. Dover Castle, la citadelle de Douvres, a d'ailleurs été édifié sur le site d'anciennes fortifications saxonnes; son rôle défensif capital, depuis le lointain XIe siècle jusqu'à la 2e Guerre mondiale, est évoqué par une exposition installée dans la citadelle, ainsi que dans le labyrinthe de tunnels creusés par des prisonniers au cours des guerres napoléoniennes.

Aux environs

Richborough Roman Fort est un des sites historiques les plus importants de toute l'Angleterre. C'est ici qu'ont débarqué ebn l'an 43 les 1res troupes romaines de l'empereur Claude. Pendant plusieurs siècles, le port de Rutupiae, comme on l'appelait alors, est resté une base militaire de 1re importance. Aujourd'hui, Richborough Castle, tout comme Aigues-Mortes en France, se trouve loin à l'intérieur des terres.

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Romney Marsh

Jusqu'à l'époque romaine, Romney Arsh et Walland Marsh, plus au sud, étaient régulièrement recouverts par la mer à la marée montante. Les Romains creusèrent des canaux et Walland Marsh put être progressivement assécéh au cours du Moyen Âge. De nombreuses cultures et les gros moutons de Romney Marsh, réputés pour la qualité et la quantité de la laine qu'ils fournissent, se partagent aujourd'hui un sol très fertile.

Le paysage de Dungeness, un endroit perdu au sud-est de la région, est dominé par un phare et une centrale nucléaire. C'est ici que se termine la ligne de chemin de fer Romney-Hythe-Dymchurch, ouverte en 1927. En été, ce train miniature (1/3 de la taille habituelle) promène ses passagers tout le long de la côte.

Au nord de Romney Marsh, alors que Napoléon projetait d'envahir le pays, on creusa un canal à la fois pour l'arrêter et pour permettre le ravitaillement des troupes.

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