Northumbria

Barnard Castle

Surnommée Barney" dans la région, Barnard Castle est une petite ville de caractère avec ses vieilles vitrines et sa place du marché pavée que dominent les ruines du château do'rigine fut construit vers 1125-1140 pour commander un gué par Bernard Balliol College, à Oxford. Une ville de marché naquit ensuite au pied des murailles.

Barnard Castle est connu par l'extraordinaire château de style français situé à l'est de la ville, entouré de vastes jardins à la française. Commandé en 1860 par John Bowes, aristocrate local, et sa femme Joséphine, artiste et actrice française, il fut conçu dès le début comme un musée et un bâtiment public. Achevé en 1892, après leur mort, le Bowes Museum reste un monument célébrant la fortune de l'un et l'extravagance de l'autre. Il conserve une splendide collection d'art espagnol où figurent les Larmes de saint Pierre du Greco (vers 1580) et Don Juna Meléndez Valdez de Goya (1797), sans compter les horloges, porcelaines, meubles, instruments de musique, jouets, tapisseries et un cygne mécanique en argent considéré comme la pièce maîtresse.

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Middleton-in-Teesdale

Cette ville qui vivait de l'exploitation des mines de plomb s'étend à flanc de colline dans le paysage des Pennines, au bord de la Tees. Nombre des habitations de mineurs en pierre grise ont été construites par la London Lead Company. Cette entreprise paternaliste, dirigée par des quakers, intervenait dans tous les domaines de la vie quotidienne des ouvriers. Ceux-ci devaient respecter un principe de tempérance, envoyer leurs enfants à l'école du dimanche et se conformer aux nombreuses maximes de la compagnie. Fondée en 1753, celle-ci posséda bientôt virtuellement Middleton, qui correspondait à l'idée de "ville-entreprise" en vogue au XVIIIe siècle. Si toutes les mines de plomb de la Teesdale sont aujourd'hui fermées, on peut toujours voir à Middleton les bureaux de la compagnie.

Ne manquez de goûter le fromage de chèvre à pâte friable de Cotherstone, spécialité des vallées voisines, que proposent les boutiques.

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Corbridge

Plusieurs bâtiments historiques de cette ville calme ont été construits avec les pierres de corstopitum, ville de garnison romaine voisine: la tour saxonne la plus imposante de St Andrew's Church et la tour fortifiée du XIVe siècle destinée à la protection du prêtre. Les fouilles du Corbridge Roman Site and Museum ont mis au jour des forts plus anciens, un grenier bien conservé, des temples, des fontaines et un aqueduc.

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Hexham

Cette ville active fondée au VIIe siècle se développa autour d'une égliqse et d'un monastère fondés par saint Wilfrid, mais les Vikings la mirent à sac en 876. En 1114, les augustiniens entreprirent de construire un prieuré et une abbaye sur les ruines de l'église. Les tours de Hexham Abbey dominent toujours la place du marché. Il ne reste que la crypte saxonne de St Wilfrid's Church, construite avec les pierres de l'ancien fort romain de Corbridge. Dans le transept sud de l'abbaye, un escalier du XIIe siècle mène au dortoir. Dans le choeur se trouve Frith Stool, trône saxon placé au milieu d'un cercle qui garantissait une protection aux fugitifs. Des ruelles médiévales, souvent bordées de boutiques georgiennes ou victoriennes, partent de la place du marché. Moot Hall est une ancienne chambre de conseil du XVe siècle, et la vieille prison abrite un musée de l'histoire de cette région frontalière.

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Kielder Water

Ce lac, l'un des sites majeurs du Northumberland, est situé à proximité de la frontière écossaise, au milieu d'un paysage spectaculaire. C'est le lac artificiel le plus grand d'Europe (44 km de circonférence). On peut y pratiquer tous les sports nautiques et la pêche. L'été, l'Osprey effectue des croisières autour du lac en partant de Leaplish. La Kielder Water Exhibition, près du Tower Knowe Visitor Centre, retrace l'histoire del a vallée depuis la dernière glaciation.

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Warkworth Castle

Perché sur une colline verte au-dessus du cour de la Coquet, ce château fut la demeure des Perçy à l'époque où Alnwick se trouvait à l'abandon. Shakespeare situe à Warkworth des scènes de sa pièce Henri V, entre le comte de Northumberland et son fils, Harry Hotspur. La plupart de ce qui subsiste date du XIVe siècle. L'étrange donjon à tourelles en forme de croix, ajout du XVe siècle, est l'élément le plus intéressant.

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Alnwick Castle

Surnommée le "Windsor du Nord" au XIXe siècle, c'est le fief des ducs de Northumberland, dont la famille, les Percy, y résidee depuis 1309. Cette place forte frontalière qui a résisté à de nombreux assauts domine Alnwick, au bord de l'Aln, au milieu d'un parc dessiné par Capability Brown. L'extérieur médiéval est austère, mais l'intérieur, meublé dans le style des palais de la Renaissance, abrite une superbe collection de porcelaine de Meissen et des tableaux de Titien, Van Dyck et Canaletto. Dans Postern Tower est rassemblée une collection de vestiges bretons et romains. Abbot's Tower abrite le Regimental Museum of Royal Northumberland Fusiliers. On peut aussi voir le carrosse des Percy, le souterrain, la plate-forme à canons et un beau panorama des environs.

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Bamburgh

En raison des hostilités opposant la Northumbria et les Ecossais, les châteaux sont plus nombreux dans cette région que dans le reste de l'Angleterre. La plupart d'entre eux furent élevés par des seigneurs entre le XIe et le XVe siècle. Bamburgh est une place forte côtière en grès rouge, située sur une hauteur fortifiée depuis la préhistoire. Le 1er véritable château fut édifié en 550 par un chef savon, Ida the Flamebearer.

Entre 1095 et 1464, c'est à Bamburgh que les rois de Northumbria se firent couronner. Le château tomba ensuite dans l'oubli jusqu'en 1894 où il fut acquis par le magnat des armes de Newcastle, Mr. Armstrong, qui le restaura. Dans le Great Hall, très sombre, sont exposées des oeuvres d'art, et le sous-sol abrite des armures et des objets du Moyen Âge.

Bamburgh possède aussi le Grace Darling Museum, à la gloire de cette jeune fille de 23 ans qui brava la tempête avec son père, gardien du phare de Longstone, pour porter secours aux 9 naufragés du vapeur Forfarshire.

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Farne Islands

Selon la hauteur des eaux, ce sont de 15 à 28 îles qui émergent au large de Bamburgh, à 16 km au sud de Lindisfarne. L'île la plus haute atteint 31 m d'altitude. Quelques amoureux de la nature et gardiens de phare y vivent en compagnie de phoques, de macareux et autres oiseaux de mer.

Les croisières au départ de Seahouses ne peuvent accoster qu'à Staple et Inner Farne, site de la chapelle du XIVe siècle de saint Cuthbert.

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Lindisfarne

2 fois par jour, l'étroite bande de terre qui relie Lindisfarne à la côte disparaît pour 5 heures sous les eaux de la mer du Nord. À marée basse, on peut emprunter la digue pour se rendre cette île rendue célèbre par saint Aidan, saint Cuthbert et l'Evangile de Lindisfarne. Il ne reste rien du monastère celtique, abandonné en 875 après les attaques des Vikings, mais les belles arches du prieuré du XIe siècle s'élèvent au milieu des friches.

Après 1540, des pierres du prieuré servirent à construire Lindisfarne Castle, restauré en 1903 par sir Edwin Lutyens, qui l'habita. Il comprend un joli jardin clos dû à Gertrude Jekyll.

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