Wessex

Bournemouth

La popularité de Bournemouth, une des stations balnéaires préférées des Anglais, est due à sa longue plage, qui s'étend d'une traite de Poole Harbour à Hengistbury Head. La majeure partie du front de mer est couverte de grandes villas et d'hôtels. À l'ouest, le sommet des falaises, où des jardins ont été aménagés, est interrompu parfois par des ravines boisées. À Compton Acres sont reconstitués tous les types de jardins possibles. Au centre de Bournemouth, attractions, casinos, discothèques et boutiques sont implantés pour distraire les vacanciers. L'été, des groupes de rock et le fameux orchestre symphonique de Bournemouth se produisent au Winter Gardens Theatre, dans Exeter Road. Le Russell-Cotes Art gallery and Museum conserve une belle collection d'objets d'art oriental et de l'époque victorienne.

Aux environs

Le magnifique prieuré de Christchurch, à l'est de Bournemouth, est, avec ses 95 m, l'église la plus longue d'Angleterre. Il a été reconstruit entre les XIIIe et XVIe siècle, et on y reconnaît différents styles. La nef, de 1093, est un bon exemple d'architecture normande, mais on retiendra surtout un retable de pierre où figurent l'Arbre de Jessé et la lignée des ancêtres du Christ. À côté du prieuré se tuovent les ruines d'un château normand. Entre Bournemouth et Christchurch, les hauteurs de Hengistbury Head offrent de magnifiques points de vue sur la mer; la faune ailée de Stanpit March, à l'ouest de Bournemouth, enchantera les amoureux des oiseaux.

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Wimborne Minster

La collégiale du monastère de Winborne a été fondée en 705 par Cuthburga, soeur du roi du Wessex. L'église fut dévastée au Xe siècle par des pillards danois; l'édifice actuel en pierre grise a été construit en 1043 par Edouard le Confesseur. Les bâtisseurs de l'époque ont sculpté dans le marbre de Purbeck des monstres, des scènes bibliques et des motifs géométriques. Le Priest's House Museum, installé dans des bâtiments du XVIe siècle où logeaient les prêtres, abrite des salles meublées dans différents styles.

Aux environs

Construit pour la famille Bankes après la destruction du château de Corfe, Kingston Lacy fut acquis par le National Trust en 1981. Le domaine est toujours exploité suivant les méthodes traditionnelles; les animaux sauvages, les fleurs protégées et les papillons y sont nombreux. Dans ce coin tranquille et oublié du Dorset, le bétail se rend dans les pâturages en empruntant des chemins dont le tracé remonte au temps des Romains ou des Saxons. Au centre du domaine, une jolie demeure du XVIIIe siècle abrite une collection de peintures exceptionnelle, avec des toiles de Rubens, Titien ou Vélasquez.

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Poole

Situé dans une des plus grandes baies du monde, Poole est un port de mer ancien mais toujours florissant. Le quai est bordé d'entrepôts qui dominent la baie tranquille et protégée, où l'on pratique tous les sports nautiques. Le Waterfront Museum est installé sur le quai, dans des caves du XVe siècle. Ses collections retracent l'histoire de la ville et du port; une section est consacrée au mouvement scout, fondé par Robert Baden-Powell, qui avait établi en 1907 une sorte de camp expérimental sur l'île voisine de Brownsea. Cette île est une réserve naturelle boisée qui accueille de nombreuses espèces d'oiseaux.

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L'île de Purbeck

L'île de Purbeck est en réalité une péninsule; c'est ici que se trouvent les carrières de calcaire coquiller gris connu sous le nom de marbre de Purbeck. Au sud-ouest, à Kimmeridge, la nature du sol est différente, et on trouve en abondance du schiste constellé de fossiles; on y a récemment découvert du pétrole. L'île est entourée de belles plages préservées. Le sable blanc de la baie de Studland se déploie sur un arc immense; les dunes où viennent nicher des oiseaux ont été classées parmi les plus beaux paysages côtiers d'Angleterre. La petite baie de Lulworth est presque entièrement encerclée de falaises; en suivant la ligne de crête, on arrive à Durdle Door, une arche naturelle crayeuse érodée par les flots. Du port de Swanage partaient pour Londres les marbres taillés de Purbeck, qui servaient aussi bien à paver les rues qu'à édifier des églises. Les pierres inutilisées ou récupérées sur des chantiers de démolition revenaient parfois sur l'île; c'est ainsi que la mairie de Swanage a pu s'orner d'une superbe façade dessinée par Christopher Wren vers 1668.

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Corfe Castle

Les ruines spectaculaires du château de Corfe couronnent, de façon très romantique, la cime déchiquetée d'un promontoire rocheux. Au dessous, le petit village qui a donné son nom au château. Le château en ruien domine le paysage alentour depuis le XIe siècle. En 1635, il fut acquis par Sir John Bankes. Pendant la guerre civile, son épouse et les domestiques - en majorité des femmes - soutinrent pendant 6 semaines le siège de 600 soldats des troupes parlementaires. Le château fut finalement pris par trahison; en 1646, le Parlement, ulcéré de la longue résistance des habitants, décida de le faire sauter. Les ruines de Corfe Castle dominent l'ôle de Purbeck; la vue découvre toute la côte alentour.

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Thomas Hardy (1840-1928)

Les romans et les poèmes de Thomas Hardy, un écrivain peu connu en France mais extrêmement populaire en Angleterre, se déroulent dans son Dorset natal. La campagne du Wessex est la toile de fond familière devant laquelle le romancier fait évoluer ses personnages. Les descriptions du monde rural sont un témoignage sur un moment clé de l'histoire du pays, juste avant que la mécanisation ne vienne remplacer les méthodes de travail ancestrales - ce qu'avait fait dans les villes, un siècle plus tôt, la révolution industrielle. Le style très imagé d'Hardy ne pouvait manquer d'intéresser les metteurs en scène; il incite aussi nombre de passionnés de littérature à venir parcourir les villages et les paysages qui lui ont inspiré ses plus beaux écrits.

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Dorchester

Dorchester, le chef-lieu du Dorset, est encore tel que l'a dépeint l'écrivain Thomas Hardy dans Le Maire de Casterbridge (1886). Parmi les maisons des XVIIe et XVIIIe siècles qui bordent High Street, on trouvera le Dorset County Museum où sont présentés le manuscrit du roman et une reconstitution du bureau de l'écrivain. Des objets de l'âge du fer et de l'époque romaine ont été retrouvés dans les faubourgs. Maumbury Rings, dans Weymouth Avenue, est un site néolithique où les Romains ont construit un amphithéâtre. À l'ouest de la ville, une nécropole romaine a été mise au jour en contrebas de Poundbury Camp, un ancien camp fortifié de l'âge du fer situé sur une colline.

Aux environs

Au sud-ouest de Dorchester, Maiden Castle, une impressionnante construction du 1er siècle avant notre ère, a été en 43 le théâtre d'une bataille féroce entre les Romains et les 1ers occupants de cette partie de l'Angleterre.

Au nord s'étend le charmant village de Cerne Abbas, avec une très belle grange dîmière médiévale et des bâtiments monastiques. L'immense figure de géant gravée dans le calcaire crayeux du coteau est un symbole de fertilité, qui passe pour représenter Hercule ou un guerrier de l'âge du fer. On retrouve à l'est de Dorchester les églises, les chaumières et les collines onduleuses que Thomas Hardy décrit dans ses oeuvres. L'église saxonne de Bere Regis, qui inspira le Kingsbere de Tess d'Urberville, abrite les tombes de la famille que l'écrivain met en scène dans son roman.

Hardy's Cottage est la maison natale du romancier. Il védut de 1885 jusqu'à sa mort à Max Gate, dont il avait tracé lui-même les plans. Son coeur est enterré dans le cimetière de Stinsford où repose sa famille; après des obsèques nationales, son corps a été inhumé dans Westminster Abbey.

Athelhampton House (XVe s.), qui abrite une belle salle médiévale, est entourée de charmants jardins des années 1890.

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Weymouth

Weymouth est l'une des plus anciennes stations balnéaires d'Angleterre. Elle devint populaire dès l'été 1789, quand le roi George III fit ici le 1er d'une longue série de séjours. La cabine de bains roulante du roi est exposée au musée Timewalk. Les façades des hôtels et des élégantes maisons georgiennes sont tournées vers la magnifique baie de Weymouth. La vieille ville, centrée sur le quai de la douane (Custom House Quay), est très différente: bateaux de pêcheurs, anciennes auberges à matelots à colombage.

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Abbotsbury

Le nom d'Abbotsbury (abbot signifie père supérieur) rappelle qu'au XIe siècle se dressait ici une abbaye bénédictine, dont il ne reste qu'une énorme grange dîmière construite vers 1400.

On ne sait quand le Swannery (élevage de cygnes) fut fondé, mais la "colonie" d'Abbotsbury est mentionnée dès 1393. Ils trouvent refuge dans les roseaux du Fleet, une lagune saumâtre protégée de la mer par un haut rempart de pierres, le Chesil Bank. Des courants très forts rendent la baignade dangereuse, mais l'aspect sauvage de cette région a quelque chose de fascinant. Dans les serres des Abbotsbury Sud-Tropical Gardens sont cultivées de nombreuses plantes d'Amérique du Sud ou d'Asie découvertes ces 30 dernières années.

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Sherborne

Peu de villes d'Angleterre possèdent autant de constructions médiévales intactes. Edouard VI a fondé en 1550 la fameuse école de Sherborne, préservant ainsi la splendide Abbey Church, l'hospice et d'autres bâtiments monastiques qui sans cela auraient été détruits par Henri VIII. La façade inclut quelques vestiges de la 1re église saxonne, mais son morceau de bravoure est le plafond du XVe siècle, avec ses voûtes en éventail.

Sherborne Castle, construit pour Sir Walter Raleigh en 1594, préfigure la virtuosité et le sens du décor du style XVIIe. Raleigh vécut aussi quelque temps à Old Castle (XIIe s.), démoli par les partisans de Cromwell lors de la guerre civile.

Aux environs

À l'ouest, après Yeovil, se trouve une belle maison élisabéthaine, Montacute House, au milieu d'un domaine de 120 ha. Elle abrite des tapisseries, des modèles de broderie du XVIIe siècle; dans la Grande Galerie, une belle série de prtraits du XIVe au XVIIe siècle.

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